Основой для написания либретто (либреттист Томистокле Солер), послужила библейская легенда о разрушении Иерусалима в 586 году до нашей эры войсками вавилонского царя Набукко и взятии в рабство большинства его жителей. Упоенный победами Набукко, объявив себя богом, теряет рассудок. Жажда власти и мести Абигаили, незаконорожденной дочери Набукко, приводят ее к трагедии. Захватив власть, она пленяет свого отца и приговаривает пленных и свою младшую сестру Фенену к смерти. В отчаянии Набукко обращается с мольбой к Богу и, с просветленным разумом восстанавливает справедливость.